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La Petite France

Petits recoins, écluses et cygnes s'y succèdent. A proximité du centre ville, après la terrasse panoramique (barrage Vauban), l'Ill s'élargit et se divise en cinq bras. Vers le nord, le plus large ou Fossé du Faux-Rempart qui dessine l'ellipse insulaire. Au nord-est, quatre petits bras réunis à nouveau à hauteur de l'école Saint-Thomas. Ce caprice topographique permet l'installation de moulins et attire les tanneurs, grands consommateurs d'eau.

La recrudescence, au début du XVIème siècle, des maladies vénériennes provoquées par les guerres d'Italie, incite le Magistrat à isoler les malades dans un immeuble remplacé aujourd'hui par le square des Ponts-Couverts. Le langage populaire, persuadé de la responsabilité de la France, désigne l'hôpital par l'expression "Zum Französel", c'est à dire Petite France, terme qui s'applique désormais à tout le quartier des tanneurs.

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